Ecco il più grande canyon del mondo: si trova sotto il ghiaccio del Polo Sud

È talmente grande che il Gran Canyon americano in confronto è un nanetto. Il canyon rilevato sotto i ghiacci dell'Antertide si estende per oltre mille chilomentri e si trova nella Terra della Principessa Elisabetta.
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[GreenReport] Secondo una ricerca satellitare realizzata da un team internazionale di scienziati e pubblicata su Geology, «Il canyon più grande del mondo potrebbe trovarsi sotto la calotta antartica. Anche se la scoperta deve essere confermata con misurazioni dirette, il sistema di canyon sconosciuto si pensa sia lungo più di 1.000 chilometri e che in alcuni luoghi sia profondo a volt fino a 1 km volte, paragonabile per profondità al Grand Canyon negli Usa».

Il sistema canyon sarebbe costituito da una catena di  profondi crepacci lineari sepolti sotto diversi chilometri di ghiaccio in una delle ultime regioni inesplorate del nostro pianeta: la Terra della Principessa Elisabetta, nell’Antartide orientale.

In questa remota area sono state realizzate pochissime misurazioni dello spessore del ghiaccio e resta una delle zone meno studiate e conosciute el continente ghiacciato.

I ricercatori ritengono che il territorio sotto il ghiaccio sia stato probabilmente scavato dall’acqua e che fosse già così prima che si formasse la calotta di glaciale. L’altra ipotesi è che il Canon sia stato creato dall’acqua corrente che si forma sotto i ghiacciai e che avrebbe eroso il terreno.

Le deboli traccedi questo grande complesso geologico non sono visibili dalla superficie ma i ricercatori e hanno scoperte utilizzando le immagini satellitari, mentre piccole sezioni dei canyon sono stati poi trovate utilizzando radio-echo sounding data, onde radio sono inviate attraverso il ghiaccio per mappare la forma della roccia sottostante. Sono così emerse grandi trutture che sembrano estendersi dalla Terra della principessa Elisabetta fino alla costa delle Vestfold Hills e del West Ice Shelf.

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«I canyon potrebbero essere collegati a un lago subglaciale ancora sconosciuto, dato che la superficie del ghiaccio ha e stesse caratteristiche di quello delle zone sopra i grandi laghi subglaciali precedentemente identificato. I dati suggeriscono che l’area del lago potrebbe estendersi fino a 1.250 km2, oltre 80 volte più grande del lago Windermere nel Lake District inglese», spiegano i ricercatori dell’università di di Durham.

Intanto è partita una ricerca aerea che scandaglierà tutto il territorio sepolto sotto la calotta polare e che ha l’obiettivo di «confermare in modo inequivocabile l’esistenza e le dimensioni del sistema di canyon e del lago», con risultati dovrebbero essere disponibili dopo il 2016.

«La nostra analisi fornisce la prima evidenza che un enorme canyon e un possibile lago sono presenti sotto il ghiaccio nella Terra della Principessa Elisabetta. È sorprendente pensare che tali enormi formazioni abbiano potuto evitare di essere rilevate per così tanto tempo», dice Stewart Jamieson, capo del team di ricerca e componente del Dipartimento di geografia della Durham University.

«Questa è una regione della Terra che è più grande del Regno Unito, eppure sappiamo ancora poco su ciò che si trova sotto il ghiaccio. In realtà, il letto dell’Antartide è meno conosciuto della superficie di Marte. Se saremo in grado di acquisire una migliore conoscenza del territorio sepolto, saremo in grado di capire meglio come lo strato di ghiaccio risponde ai cambiamenti climatici», conclude Jamieson.