Ecco il primo asteroide con gli anelli!
Saturno ha i suoi anelli, naturalmente, e così anche gli altri giganti gassosi del nostro sistema solare, Giove, Urano e Nettuno, sebbene più sottili di quelli di Saturno. Ma gli anelli non sono più un'esclusiva dei pianeti giganti. Gli astronomi hanno osservato due anelli di ghiaccio orbitanti attorno a Chariklo, asteroide centauro.

[National Geographic] Fino ad oggi sembrava che solo i pianeti giganti avessero sufficiente forza di gravità per trattenere in orbita i miliardi di frammenti di ghiaccio e polvere che formano un anello.

In un articolo pubblicato su Nature, gli astronomi segnalano la scoperta di due anelli di ghiaccio attorno a un piccolo oggetto celeste denominato Chariklo che orbita tra Saturno e Urano. Chariklo misura solo 248 chilometri di diametro.

“Quando ho sentito la notizia per la prima volta, è stato incredibile”, commenta Joseph Burns, astronomo della Cornell University di Ithaca, New York, che non ha preso parte alla scoperta dell’anello.

“È un’osservazione davvero strabiliante”, dice Marc Buie del Southwest Research Institute di Boulder, Colorado, neanche lui coinvolto nello studio. “Questa probabilmente sarà la più grande scoperta della mia carriera”, aggiunge Felipe Braga-Ribas dell’Osservatorio nazionale del Brasile, che ha guidato il team che ha trovato gli anelli e che ha ricevuto il suo Ph.D. solo l’anno scorso.

Chariklo, che è stato scoperto nel 1997, è il più grande di una strana classe di oggetti noti come asteroidi centauri. Ne esistono alcune centinaia. Come l’ibrido mitologico di cavallo e uomo, gli asteroidi centauri vivono a loro volta a metà tra due mondi: quello degli asteroidi rocciosi che orbitano più vicini di Giove alla Terra, e quello delle comete ghiacciate che per lo più si trovano al di là di Nettuno.

I centauri potrebbero originariamente venire dalle fasce esterne del sistema solare, ma oggi circolano tra Giove e Nettuno su orbite instabili che attraversano il percorso di uno dei pianeti giganti.

Ciò significa che sono probabilmente condannati, entro 10 milioni anni o giù di lì, a essere gettati nel sistema solare interno o nello spazio interstellare. Ci sono molte cose ancora poco conosciute sui centauri, compreso il numero di quanti, tra loro, abbiano abbastanza gravità da poter assumere una forma rotonda e guadagnare il titolo di “pianeta nano”.

Gli astronomi non sono sicuri come Chariklo abbia ottenuto i suoi anelli. Ma questa è una grande opportunità per imparare come si formano gli anelli in generale, spiega Burns. Una delle possibilità è che una collisione con un oggetto più piccolo abbia creato un disco di detriti intorno al centauro, e che i pezzi più piccoli siano poi stati compattati all’interno degli anelli grazie alla gravità di alcuni dei pezzi più grandi.

Questo tipo di aiuto dai “satelliti pastore” è quello che conferisce agli anelli di Saturno i loro bordi taglienti. I satelliti pastore attorno Chariklo, tuttavia, potrebbero essere meno di un chilometro di diametro, il che li rende difficili da rilevare con un telescopio.

Il team sta anche cercando possibili anelli attorno ad altri 50 centauri. “Se questo genere di cose può accadere, e così sembra, cos’è che ci dice di nuovo?” si chiede Buie. “Queste sono davvero novità importanti, e ci vorrà un po’ perché si capiscano tutte le complesse conseguenze di questa scoperta”.

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